Les félins

Féline, (famille des félidés), désigne les 37 espèces de chats, parmi lesquelles les panthères, le guépard, le puma, le jaguar, le léopard, le lion, le lynx, le tigre et le chat domestique. Les chats sont originaires de presque toutes les régions de la planète, à l’exception de l’Australie et de l’Antarctique. Ce sont des mammifères carnivores qui vivent dans une grande variété d’habitats, mais ce sont généralement des animaux des bois.

Les félins tachetés

La plupart des chats portent des taches, des rayures ou des rosettes, mais certains, comme le puma (Puma concolor), le jaguar (Herpailurus yaguarondi) et le lion (Panthera leo), ont une couleur uniforme. Des manteaux noirs ou presque noirs apparaissent chez des individus de plusieurs espèces. Bien que le lynx (genre Lynx) ait une queue trapue, la plupart des chats ont une longue queue qui représente environ le tiers de la longueur totale de l’animal.

La tête est caractérisée par un nez court et un visage rond, généralement avec des oreilles courtes. Le seul chat à la crinière bien développée est le lion d’Afrique. Les pieds du chat ont des griffes acérées qui sont rétractables sauf chez le guépard. Chez la plupart des félidés, le mâle est plus gros que la femelle.

Les félins sont connus pour ronronner quand ils sont contents et pour gronder, hurler ou cracher quand ils sont en conflit avec un autre de leur espèce. Les grands félins, en particulier le lion, rugissent souvent, grondent ou crient. Cependant, les félins sont généralement silencieux. De nombreux chats utilisent des «arbres à griffer» sur lesquels ils laissent les marques de leurs griffes alors qu’ils se tiennent debout et traînent leurs pattes antérieures vers le bas avec les griffes étendues.

Que ce comportement ait pour but de nettoyer ou d’aiguiser les griffes ou tout simplement pour s’étirer est discutable, mais le comportement est inné; les chatons élevés isolément commencent bientôt à griffer des objets. Les plus gros félins sont forts, féroces et extrêmement dangereux lorsqu’ils ont faim. En raison de leur grande taille, ils attaquent parfois des humains.

Bien que les tigres et les léopards soient surtout observés comme mangeurs d’hommes, les lions et les jaguars peuvent également être dangereux. En Amérique du Nord, le puma, également appelé couguar ou lion de montagne, évite généralement tout contact avec l’homme, mais quelques attaques se produisent chaque année, en particulier dans les zones où le développement empiète sur des zones à forte densité de puma, comme l’ouest des États-Unis.

De même, les attaques sur le bétail nécessitent souvent le retrait des animaux à problèmes. La fourrure de certains chats est parfois très demandée, en particulier avec des couleurs et des motifs contrastés tels que des taches ou des rayures.

La demande est telle que de rares félins sont chassés et piégés illégalement et risquent de disparaître. En Amérique du Nord, aucun des chats utilisés dans le commerce de la fourrure n’est en danger.

Une réglementation stricte permet de prélever de manière durable des animaux appartenant à des populations saines du lynx du Canada (Lynx canadensis), du lynx roux (Lynx rufus) et du puma.

Histoire naturelle des félins

Le lion, le tigre (Panthera tigris) et le guépard (Acinonyx jubatus) sont principalement terrestres, mais ils sont agiles grimpeurs; le léopard (Panthera pardus), le jaguar, le léopard (Leopardus pardalis) et d’autres chats sont très à l’aise dans les arbres.

Les plus gros chats se déplacent sur de grandes surfaces, souvent seuls ou avec un compagnon. Parfois, on peut devenir membre d’un groupe familial. Seuls les lions sont grégaires, avec des fiertés comptant jusqu’à 30 personnes.

La plupart des chasses se font avec vision et audition. Généralement solitaire pendant la chasse, un chat vole jusqu’à ses proies sur des pieds matelassés. De longues moustaches sensibles sur le visage aident le chat à traquer sa proie en frôlant les obstacles et en lui permettant d’éviter de faire trop de bruit. À proximité de sa proie, le chat l’accable en un saut rapide ou précipité.

Les félins peuvent se déplacer très rapidement d’un trait mais ne sont pas conçus pour une vitesse soutenue. Le guépard, qui chasse habituellement pendant la journée, est réputé être le mammifère le plus rapide, capable d’atteindre une vitesse supérieure à 100 km à l’heure.

Les félins dépendent d’une vitesse et de réflexes supérieurs pour dépasser leur proie qui l’esquive, qui a souvent une plus grande endurance. Si elle est dépassée, la proie est jetée par terre et envoyée avec une morsure profonde, généralement au cou.

Presque tous les chats se nourrissent de petits mammifères et d’oiseaux ou de grands herbivores tels que le cerf et divers types d’antilopes. Le chat pêcheur (Prionailurus viverrinus) se nourrit principalement de poissons, de palourdes ou d’escargots et s’insère ainsi dans une niche légèrement différente de celle de la plupart des chats. Le chat à tête plate (Prionailurus planiceps) est la seule espèce connue pour se nourrir dans la moindre mesure de la végétation, comme les fruits et les patates douces.

La nourriture se cache chez les grands félins, et certains peuvent glisser leur mort dans un arbre ou le placer sous un buisson après le gorgement initial. Les félins vivent une routine de fête ou de famine, se gaver quand on tue, puis jeûner pendant plusieurs jours.

La période de gestation de la plupart des petits chats est d’environ deux mois et celle des plus grands est plus proche de quatre mois. Un à six chatons constituent la portée habituelle. Les félins peuvent avoir de quatre à huit mamelons.

La saison de reproduction a généralement lieu à la fin de l’hiver ou au début du printemps. Certains félins (lions, tigres et léopards) sont capables de se reproduire à tout moment de l’année et de nombreuses espèces sont ovulatrices induites, l’ovulation étant induite par les hormones libérées lors de la copulation.

La taille de l’animal ne semble pas déterminer la taille de la portée, le nombre de portées ou le moment de la saison de reproduction. Chez les plus grands félins, toutefois, l’âge de reproduction initiale est plus vieux; les femelles peuvent avoir trois ou quatre ans et les mâles jusqu’à cinq ou six ans. Les plus petits félins peuvent se reproduire lorsqu’ils ont moins d’un an. La plupart des portées naissent dans des endroits rarement perturbés, comme dans une caverne rocheuse, sous un arbre tombé ou dans un fourré dense.

Le serval (Leptailurus serval) utilise un vieux terrier de porc-épic ou aardvark. Chez la plupart des espèces, le mâle ne participe pas aux soins et à l’éducation des jeunes. En fait, la femelle peut devoir se protéger de ses attaques contre les chatons.

Forme et fonction des félins

L’agilité d’un félin est évidente dans son anatomie. La clavicule, ou clavicule, a une taille très réduite. Il ne se connecte pas avec d’autres os mais est enfoui dans les muscles de l’épaule. Cela permet à l’animal de sauter sur sa proie sans risquer de se casser l’os.

Les pattes postérieures sont bien développées, avec des muscles puissants qui propulsent le chat au printemps vers ou sur sa proie. En plus de la puissance des pattes postérieures, l’animal utilise des muscles dorsaux puissants pour redresser la colonne vertébrale et fournir une force supplémentaire lors des sauts et de la course.

Les félins ont généralement une habitude nocturne. Leurs grands yeux sont particulièrement adaptés pour voir la nuit. La rétine a une couche de guanine appelée tapetum lucidum, qui réfléchit la lumière et fait briller les yeux la nuit quand elle est éclairée. Les chats ont de bons sens de la vue et de l’ouïe, mais leur odorat n’est pas aussi développé que celui des canidés, ce que suggère le museau court du chat.

Une prédisposition à la propreté est bien établie chez les chats. Ils se toilettent avec leur langue râpeuse, lissant longuement après un repas. Les matières fécales et l’urine sont recouvertes par habitude. Les félins sont diffèrent dans leur réaction à l’eau; la plupart des espèces sont réticentes à y entrer mais nageront facilement si nécessaire. Le remue-ménage nerveux est commun à tous les chats, du lion au chat domestique.

Les panthères l’apprennent de la mère; le comportement est associé au jeu, prélude à la prédation à l’âge adulte.

Evolution et classification

L’histoire de la famille de chats peut être retracée à travers les archives de fossiles jusqu’à l’époque de l’Eocène supérieur (il y a environ 37 millions d’années). Le «modèle de chat» semble avoir été établi très tôt dans l’évolution des mammifères, car les premiers chats étaient déjà des chats typiques à une époque où les ancêtres de la plupart des autres espèces de mammifères modernes étaient difficilement reconnaissables.

Les chats de la sous-famille Felinae sont apparus dans l’Eurasie occidentale il ya environ 10 millions d’années et sont restés pratiquement inchangés jusqu’à l’époque moderne.

Des études génétiques portant sur des pantherines vivantes et fossiles – des chats de la sous-famille Pantherinae – suggèrent que la lignée des panthérines est apparue en Asie centrale il y a environ 16 millions d’années et s’est ensuite étendue à d’autres continents.